allergies alimentaires

Les allergies alimentaires sont des manifestations cliniques qui surviennent suite à l’ingestion d’aliments spécifiques. Le système immunitaire réagit de façon adverse à ces aliments par une surproduction d’Immunoglobulines (généralement de type E autrement appelées IgE). La prévalence, c’est-à-dire la survenue des allergies alimentaires est en moyenne comprise entre 2 et 5 % de la population avec une proportion plus importante d’enfants touchés que d’adultes.

Leur prévalence ne cesse d’augmenter mais reste difficile à mesurer. Pourtant, cette maladie a un fort impact sur la vie quotidienne des personnes allergiques et peuvent entraîner des symptômes allant jusqu’au décès dans les formes les plus sévères.

Les causes de l’allergie alimentaire

90 % des allergies alimentaires sont des réactions allergiques de type I (consulter la fiche Qu’est-ce que l’allergie ?). Selon l’allergène en question, l’allergie alimentaire peut se déclarer très tôt dans l’enfance ou se déclarer à l’âge adulte. Son évolution n’est pas toujours la même puisqu’elle peut disparaître à l’âge adulte ou persister pendant toute la vie.
Différentes hypothèses sont étudiées pour expliquer l’origine de l’augmentation de la survenue d’allergies alimentaires dans la population :

  • L’importation d’aliments de plus en plus variés qui diversifient nos régimes et nous exposent à des produits exotiques ;
  • La pollution atmosphérique (qui diminue sensiblement nos seuils de tolérance) ;
  • Les manipulations technologiques de l’industrie agro-alimentaire ;
  • La diminution de l’allaitement maternel des nouveau-nés ;
  • Une hygiène trop importante chez les enfants qui ne permet pas de développer leur système immunitaire de façon optimale ;
  • Une consommation précoce de certains aliments, ou la surconsommation d’un aliment pendant l’enfance.

Bien qu’il existe des prédispositions génétiques à l’allergie alimentaire, l’environnement joue un rôle très important dans sa survenue.

Les allergènes alimentaires

Les allergènes alimentaires ou trophallergène (du grec « trophê » : nourriture) sont dans la majorité des cas des protéines. Voici une liste des aliments allergènes les plus courants :

  • Céréales contenant du gluten (blé, seigle, orge, avoine, épeautre, kamut) et produits à base de céréales (biscuits, farine et gâteaux, sauces soja…)
  • Crustacés et produits à base de crustacés
  • Œufs et produits à base d’œufs
  • Poissons et produits à base de poissons
  • Soja et produits à base de soja
  • Lait et produits à base de lait
  • Arachides et produits à base d’arachides
  • Fruits à coques et produits à base de ces fruits
  • Céleri et produits à base de céleri
  • Moutarde et produits à base de moutarde
  • Graines de sésame et produits à base de graines de sésame
  • Anhydride sulfureux et sulfites en concentration de plus de 10 mg/kg ou 10 mg/L
  • Lupin et produits à base de lupin
  • Mollusques et produits à base de mollusques

Les allergies croisées

Les allergies croisées avec des aliments sont dues à une structure immuno-histochimique proche entre deux allergènes. Les IgE synthétisés contre le premier allergène reconnaissent, sans étape de sensibilisation, le deuxième allergène du fait de leur structure proche.

Les allergies croisées les plus courantes sont :

  • Les allergies aliment-aliment : par exemple le lupin avec l’arachide, le kiwi avec la moutarde, le lait de vache avec la viande de bœuf ;
  • Les allergies aliment-pollen : par exemple les fruits et légumes comme les pommes, poires, pêches, abricots, tomates, pommes de terre, persil, carottes avec les bouleaux ou la pêche avec les cyprès ;
  • Les allergies aliment-latex : par exemple les fruits comme le kiwi, l’avocat, la banane, la châtaigne, le melon avec le latex.

Les symptômes de l’allergie alimentaires

allergènes alimentaires

  • Symptômes cutanés et muqueux (éruptions cutanées, démangeaisons, urticaire, eczéma, prurit labial, dermatite atopique en particulier chez le nourrisson, œdème des lèvres, picotements des lèvres ou de la bouche, œdème de Quincke) ;
  • Symptômes gastro-intestinaux (douleurs abdominales, nausées, vomissements, diarrhées, coliques, reflux gastro-œsophagien) ;
  • Symptômes respiratoires (asthme, rhino-conjonctivite, rhinite) ;
  • Réactions généralisées (chute de tension, malaise, choc anaphylactique)

Les réactions allergiques peuvent entraîner un ou plusieurs de ces symptômes. Ils font leur apparition de quelques minutes à quelques heures après l’ingestion de l’aliment. Selon la sensibilité de la personne, l’intensité et le type de symptômes varient.

Le diagnostic

Le diagnostic d’une allergie alimentaire est fait par l’allergologue à l’aide d’une enquête alimentaire et de tests immunologiques (voir la fiche info Qu’est-ce que l’allergie ?).
Si un bébé, un enfant ou un adulte présente un ou plusieurs symptômes suite à l’ingestion du même aliment, il se peut que l’allergie alimentaire soit en cause.
Toutefois il est aussi possible qu’il s’agisse d’une intolérance alimentaire qui, elle, est d’origine métabolique, ou due à l’ingestion d’une quantité importante d’aliments riches en tyramine, en histamine ou histamino-libérateurs qui peuvent entraîner des symptômes identiques ou semblables à ceux d’une allergie alimentaire.
Ce sont les tests immunologiques qui permettent alors de discriminer entre allergie alimentaire et intolérance.

Les traitements

A ce jour il n’existe malheureusement pas de traitement curatif de l’allergie mais des études sont en cours pour le développement de traitements d’immunothérapie pour une désensibilisation à l’allergène.
Le seul traitement actuel est d’éviter toute exposition à l’allergène. Il est recommandé aux patients allergiques et aux parents d’enfants allergiques de s’adresser à des professionnels de santé pour obtenir de l’aide dans la gestion de leur régime alimentaire qui se doit d’être restrictif vis-à-vis de l’allergène en question. Cette démarche est importante afin de ne pas développer de carences alimentaires dues à l’élimination d’un type d’aliment et afin d’éviter le risque d’installation de troubles alimentaires.
Par ailleurs, il est fortement recommandé aux patients de toujours porter sur eux un auto-injecteur d’adrénaline. C’est un traitement d’urgence des réactions allergiques de type anaphylactique. Il faudrait également familiariser l’entourage à son utilisation.

L’évolution

De façon générale, les enfants sont plus sensibles aux allergènes d’origine animale (lait de vache, œufs, poissons) mais ces allergies sont susceptibles de disparaître à l’âge adulte.
Les allergies aux allergènes d’origine végétale sont plus représentées chez les adultes et les allergies croisées plus fréquentes (entre les fruits et les pollens ou le latex). Ces allergies qui apparaissent souvent plus tardivement persistent souvent tout au long de la vie.

Karen T., MSc

Sources

1. Inserm IFR128 BioSciences Gerland-Lyon Sud : allergolyon.fr
2. Ministère de l'Économie, de l'Industrie et du Numérique : economie.gouv.fr
3. AFPRAL : allergies.afpral.fr
4. AFSSA : mangerbouger.fr