La contraction musculaire volontaire intervient lorsque le cerveau commande aux muscles de se contracter en envoyant un signal électrique via les neurones moteurs qui innervent les muscles. Lorsqu’une contraction intervient de manière involontaire, soudaine, et que le muscle n’arrive pas à se relâcher, on parle alors de crampes musculaires.

Celles-ci sont très douloureuses, durent de quelques secondes à quelques minutes, et peuvent aussi bien survenir pendant un effort physique qu’au repos.

Il n’est pas rare que plusieurs crampes se succèdent les unes aux autres avant que le muscle ne finisse enfin par se décontracter. La crampe peut concerner quelques fibres musculaires dans un muscle, le muscle entier, ou, parfois, plusieurs groupes de muscles en même temps.

crampe au mollet droit crampe musculaire

Les crampes musculaires peuvent affecter tous les muscles qui se contractent de manière volontaire (muscles squelettiques), les plus courantes touchent :

  1. Les membres inférieurs : pieds, mollets, cuisses
  2. Les mains : apparaissent après des efforts prolongés d’écriture

Physiologie du muscle

Trois types de muscles

On distingue trois types de muscles dans le corps : le muscle cardiaque (myocarde), les muscles lisses, et les muscles squelettiques.

3 types de muscles dans le corps

Le muscle cardiaque assure les fonctions vitales du cœur. Il se contracte de manière régulière, et est continuellement actif.
Les muscles lisses se retrouvent dans la paroi de l’intestin, de l’utérus, des bronches, et des vaisseaux sanguins entre autres. Les muscles lisses se distinguent des muscles squelettiques en cela qu’ils ne peuvent pas être contractés de manière volontaire. Leur contraction dépend du système nerveux autonome.
Les muscles squelettiques, assurent la motricité et le maintien du corps. Ils sont reliés au squelette via les tendons, et sont innervés par les neurones moteurs du système nerveux périphérique. Les muscles squelettiques, contrairement aux muscles lisses, peuvent être contractés de manière volontaire (plier le bras, lever la jambe…). Les crampes musculaires décrites dans cette fiche concernent spécifiquement ce type de muscles.

La contraction musculaire

structure d'un muscleLe muscle squelettique est composé d’un ensemble de faisceaux de fibres, eux-mêmes composés de fibres musculaires. La fibre musculaire ou myocyte est l’unité fonctionnelle du muscle squelettique. Elle est constituée de plusieurs noyaux (on parle de cellule multinucléé) et de myofibrilles capables de se contracter.
Chaque fibre musculaire est innervée par un seul neurone moteur. L’arrivée d’un influx nerveux va provoquer une augmentation de calcium dans la fibre musculaire ce qui déclenchera la contraction des myofibrilles. La fibre musculaire contractée est plus courte que la fibre relachée, ce qui a pour conséquence motrice de rapprocher les deux points d’articulation sur lesquelles le muscle est attaché.

Différents types de crampes musculaires

Il existe différents types de crampes dont les causes sont variables (Parisi et al ; 2003), on distingue en effet :

  1. Les crampes paraphysiologiques : rencontrées chez les sportifs, femmes enceintes ou chez des sujets sains : crampes occasionnelles.
  2. Les crampes idiopathiques : elles comprennent les crampes nocturnes
  3. Les crampes symptomatiques : liées à des pathologies telles que : la maladie de Parkinson, des myopathies, le diabète, des insuffisances veineuses…
  4. Les crampes médicamenteuses : certains médicaments favorisent l’apparition des crampes

Les crampes peuvent survenir en différentes occasions :

  1. Blessure musculaire : une crampe peut survenir lorsqu’un os est fracturé. Cette crampe est un mécanisme de protection qui limitera les mouvements de la jambe/bras et de l’os fracturé.
  2. Activité physique soutenue : la majorité des crampes sont associées à une sollicitation trop grande d’un muscle ou groupe de muscles. Ce type de crampe apparait pendant l’activité ou quelques temps après l’exercice physique. De même, lorsqu’une mauvaise posture est maintenue trop longtemps, les muscles sollicités pourront être sujets à des crampes.
  3. Au repos : ces crampes peuvent survenir à tous les âges, et sont fréquentes la nuit. Leur cause n’est pas claire, on évoque un faux-mouvement ou une mauvaise position prolongée de la jambe à l’origine du déclenchement de la crampe. Ce type de crampe peut survenir plusieurs fois par nuit et est particulièrement douloureuse.

Causes des crampes musculaires

Les crampes peuvent être la résultante de plusieurs déséquilibres métaboliques :

  1. Déshydratation : une activité physique soutenue provoque une perte de fluide et de métabolites (notamment du sodium) importante via la transpiration, ce qui augmente les risques d’avoir une crampe.
  2. Faible niveaux sanguin de calcium et/ou de magnésium : lorsque le taux sanguin de calcium ou de magnésium est faible, cela augmente l’excitabilité des terminaisons nerveuses et des muscles qu’elles contrôlent, prédisposant les personnes concernées à un risque plus élevé d’avoir des crampes. Plusieurs causes peuvent expliquées que les taux sanguin de calcium et magnésium soient bas : une grossesse, prise de diurétiques, hyperventilation, déficience en vitamine D.

Bon à savoir ! Une mauvaise circulation sanguine peut diminuer les apports en oxygène dans le tissu musculaire et provoquer des douleurs ressemblant à celles provoquées par des crampes. Pour autant, ces douleurs ne sont pas des crampes en tant que telles et seraient dues à une accumulation d’acide lactique dans le muscle.

Que faire en cas de crampe musculaire ?

La majorité des crampes peuvent être soulagées rapidement, le plus souvent en étirant le muscle contracté :

  1. Debout : un muscle peut s’étirer en marchant doucement, ou en pratiquant un étirement en se mettant face à un mur, les pieds positionnés à 50 cm du mur, les mains posées sur le mur, en gardant le dos bien droit et les talons bien au sol.
  2. Allongé : fléchir la cheville et ramener les orteils vers la jambe, tout en maintenant la jambe bien droite.
  3. Appliquer de la chaleur, masser doucement le muscle contracté aidera également à le décontracter.
  4. Se réhydrater une fois la crampe passée : il est important de bien s’hydrater, avec de l’eau et de l’eau légèrement salée.
  5. Crampes à la main : poser la main sur une table ou contre un mur, maintenir les doigts bien à plat sur la surface et soulever la paume de la main, cette technique permet d’étirer les muscles fléchisseurs des doigts souvent responsables de la crampe.

Si les crampes sont récidivantes il faut privilégier certains aliments riches en magnésium, tels que les lentilles, les légumes verts, les céréales complètes, le chocolat noir… et les fruits riches en potassium comme les abricots et les bananes.
Pour prévenir l’apparition des crampes, il est nécessaire de bien s’étirer et s’échauffer avant, et à la suite, d’une activité physique. Il est également recommandé de bien s’hydrater tout au long de l’effort, en particulier si votre entrainement dépasse une heure, par ailleurs certaines boissons riches en électrolytes (sodium, potassium) peuvent être intéressantes pour les personnes pratiquant une activité sportive intensive. De plus, il est préférable d’éviter les activités physiques prolongées en cas de hautes températures.

Alice S. MSc

Institut de Myologie. Le muscle strié squelettique.
– Parisi L, Pierelli F, Amabile G et al : Muscular cramps : proposal for a new classification. Acta Neurol Scand, 2003, 107, 176-86