Le sourire se transmet aussi par la voix !

Sep 7, 2018 par

On savait déjà que la vue d’un sourire sur un visage transmet des émotions positives. Mais, qu’en est-il lorsque l’on entend une voix qui sourit ? Une équipe de chercheurs s’est penchée sur la question en évaluant les réactions de volontaires lors de l’écoute de messages envoyant un signal acoustique propre au sourire. Résultats ? « L’effet sourire » se transmet aussi par la voix. Retour sur ces travaux et les applications potentielles de cette découverte.

Jeune femme repose sa tête sur l’épaule de sa mère avec le sourire

Une voix tout sourire titille nos zygomatiques

Pour mener à bien cette étude, des chercheurs de l’Institut de recherche et coordination acoustique/musique (Ircam), du CNRS et de l’université de Glasgow (Angleterre) et de l’université de Montréal (Canada) ont constitué une base de données de voix humaines prononçant des phrases courtes qui ont ensuite été manipulées par des algorithmes.

Cette transformation des voix avait pour objectif de les rendre « souriante », ou au contraire, « neutre ».

« On joue sur les caractéristiques du timbre et du spectre de la voix, de la prosodie [l’intonation] et de la fréquence vocale qui sont les signaux les plus importants de la communication vocale humaine » explique Pablo Arias, doctorant de l’Ircam.

En faisant écouter 120 enregistrements à 35 volontaires ignorant l’objectif de l’étude et équipés de capteurs sur les zygomatiques et muscle corrugateur du sourcil, les chercheurs se sont aperçus que :

  • 63% d’entre eux ont donné un jugement positif aux phrases avec “effet sourire”
  • Leurs muscles suivaient le mouvement de l’effet algorithmique appliqué aux voix.

La majorité des participants souriaient ou cessaient de sourire en même temps que la voix écoutée. Pour qualifier cette imitation inconsciente, Pablo Arias a précisé que « Ce n’est pas automatique, et parfois, c’est très discret ».

À savoir ! Le muscle grand zygomatique est situé sur la joue il part de l’os malaire puis se dirige en bas et en dedans pour s’insérer sur la commissure des lèvres. Il tire la lèvre supérieure vers le haut et l’extérieur, participant à la réalisation du sourire. La boucle perception-action responsable de l’imitation rapide et spontanée d’un sourire est considérée comme une composante essentielle de la cognition sociale. Le muscle corrugateur du sourcil (ou muscle sourcilier) fronce le sourcil en l’amenant en bas et en dedans aussi est-il parfois surnommé le « muscle de la tristesse

Les mises en pratique de cette étude

On imagine facilement que cette découverte pourra être mise en pratique dans les assistants vocaux présents dans tous les domaines de la vie quotidienne (géolocalisation et guidage par satellite, chatbot, dispositifs médicaux etc.).

Enfin, d’un point de vue fondamental, les résultats de cette étude permettent de mieux comprendre les aspects inconscients de la transmission du sourire, un comportement social qui est d’ailleurs présent dans toutes les cultures et dès le plus jeune âge.

On savait que le sourire se transmettait par des signaux visuels et désormais on sait qu’il se communique également par des signaux auditifs.

Pour les chercheurs, il reste désormais à comprendre s’il y a des mécanismes neuronaux partagés pour traiter les signaux émotionnels auditifs et visuels.

Pour étudier cet aspect, les chercheurs envisagent d’étudier si les personnes aveugles de naissance ont ces mêmes comportements inconscients, même si elles n’ont jamais vu de sourire.

« Cela nous permettrait de dire que ces mécanismes que nous observons sont en réalité visuellement indépendants, ils peuvent exister sans être médiatisés par l’expérience visuelle » explique Pablo Arias.

En parallèle, les chercheurs vont collaborer avec l’Hôpital Necker – Enfants Malades de Paris pour étudier l’effet de ces voix sur des enfants et adolescents souffrant de troubles du spectre autistique.

Julie P., Journaliste scientifique

– Sourire, l’émotion qui s’entend. Sciences et Avenir. A. Devillard. Consulté le 4 septembre 2018.
– Auditory smiles trigger unconscious facial imitation. Current Biology. P. Arias et al. Consulté le 4 septembre 2018.
Julie P.
Journaliste scientifique.
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