Comment différencier une gastroentérite et une intoxication alimentaire ?

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Rédigé par Charline D. et publié le 25 janvier 2021

La gastroentérite et l’intoxication alimentaire sont deux pathologies très fréquentes, et majoritairement bénignes.  Leurs symptômes (diarrhée, douleurs abdominales, etc.) sont quasi identiques, alors comment les différencier ?

Gastroentérite ou intoxication alimentaire

Gastroentérite : diarrhée et état pseudo grippal

La gastroentérite est une infection de la muqueuse digestive, plus particulièrement de l’intestin grêle, causée par des virus, des bactéries ou des parasites. L’hiver, cette pathologie est extrêmement fréquente, autant chez les enfants que chez les adultes. En 2017, près de 4 millions de personnes ont consulté pour une diarrhée aigüe.

La gastroentérite d’origine virale est responsable des fameuses épidémies hivernales. Lorsque la gastroentérite est d’origine bactérienne, généralement à cause d’Escherichia coli, elle résulte d’un voyage où le niveau d’hygiène est insuffisant. On parle également de turista ou de diarrhée du voyageur. Enfin, un parasite intestinal (par exemple Giardia) peut aussi causer une gastroentérite, on parle de parasitose intestinale, souvent contractée lors d’un voyage.

La gastroentérite survient soudainement, annoncée par l’apparition d’une diarrhée aigüe, après 24 à 72 heures d’incubation. Une diarrhée aigüe est définie comme étant une augmentation de la fréquence des selles (plus de 3 par jour) et une modification de leur consistance (molles ou liquides). La diarrhée est dite « aigüe » lorsqu’elle dure moins de 2 semaines.

D’autres symptômes peuvent être associés, et rappeler ceux de la grippe :

  • Des nausées, et/ou vomissements ;
  • Des douleurs, type crampes abdominales ;
  • De la fièvre, parfois associée à des maux de tête ;
  • Des douleurs musculaires ;
  • Des selles avec des traces de sang.

Une gastroentérite d’origine virale est résolue en quelques jours, sans traitement particulier. La diarrhée d’origine bactérienne ou parasitaire dure plus longtemps (plusieurs semaines), et nécessite un antibiotique.

Intoxication alimentaire : diarrhée et douleurs abdominales

Une intoxication alimentaire est une infection survenant suite à l’ingestion d’aliment contaminé par une bactérie, un virus, un parasite, un champignon ou autre (poissons dont la chair est toxique, insecticides…).

L’intoxication alimentaire est à l’origine d’une inflammation intestinale. Celle-ci se manifeste par divers symptômes dans les heures qui suivent la consommation de l’aliment contaminé :

  • Des diarrhées ;
  • Des nausées, ou vomissements ;
  • Des douleurs abdominales.

Les symptômes surviennent dans les heures ou jours qui suivent la consommation, et ils ne durent pas plus de 24 à 72 heures.

Dans la plupart des cas, une intoxication alimentaire est bénigne, et ne nécessite aucun traitement particulier.

Gastroentérite ou intoxication alimentaire : comment les reconnaître ?

Il n’est pas facile de différencier une gastroentérite d’une intoxication alimentaire. Les symptômes sont, en effet, très souvent similaires. Cependant, les conditions de survenue des signes cliniques permettent généralement d’orienter vers l’une ou l’autre des deux pathologies.

Le premier élément permettant de les distinguer est la présence ou non des mêmes symptômes chez les personnes ayant consommées le ou les mêmes repas. Si la réponse est oui, l’intoxication alimentaire est plus probable.

La période de l’année à laquelle survient la diarrhée est également un bon indicateur. En effet, les épidémies de gastroentérite sont fréquentes en hiver, et font d’ailleurs des ravages dans les communautés. La survenue d’un syndrome diarrhéique au retour d’un voyage, oriente logiquement les soupçons sur la turista.

Par ailleurs, certains symptômes comme les crampes abdominales ou les douleurs musculaires sont caractéristiques de la gastroentérite d’origine virale, et absolument pas de l’intoxication alimentaire.

Charline D., Docteur en pharmacie

Sources
– Gastro-entérite. ameli.fr. Consulté le 15 décembre 2021.

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