Cancer de la thyroïde


Rédigé par Charline D. et publié le 29 avril 2020

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Le cancer de la thyroïde est caractérisé par une multiplication anormale des cellules de la glande thyroïde. On distingue plusieurs types de cancer (papillaire, vésiculaire, médullaire ou folliculaire) dont les causes sont généralement inconnues. Le cancer de la thyroïde est rare, et de bon pronostic (environ 90% des patients sont guéris). Le diagnostic est confirmé par des examens d’imagerie et des analyses biologiques. Le traitement repose sur l’ ablation de la thyroïde associée à un traitement iodé.

Définition et types de cancers de la thyroïde

Qu’est-ce que la thyroïde ?

La thyroïde est un petit organe ou glande (moins de 30 grammes) située à l’avant du cou contre la trachée. Elle a la forme d’un papillon dont chaque aile constitue un lobe.

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Son rôle est de produire des hormones thyroïdiennes (thyroxine ou tétra-iodothyronine ou T4 et tri-iodothyronine ou T3) impliquées dans diverses fonctions physiologiques, exercent une activité stimulatricesur l’ensemble de l’organisme. La plupart des tissus vont avoir un fonctionnement accéléré. Elles sont également indispensables pour la croissance et le développement du squelette et du système nerveux. Les hormones thyroïdiennes sont importantes et interviennent dans :

  • La régulation du métabolisme cellulaire ;
  • Le contrôle de l’énergie musculaire ;
  • Le contrôle de la température corporelle ;
  • L’humeur ;
  • Le rythme cardiaque ;
  • Le transit intestinal ;
  • L’utilisation des éléments apportés par l’alimentation ;
  • La croissance chez l’enfant.

La sécrétion de telles hormones est commandée via l’hormone TSH (Thyréostimuline) par l’hypophyse qui est une petite glande située à la base du cerveau, recevant elle-même des ordres de l’hypothalamus (région située au cœur du cerveau) via l’hormone TRH (Thyréolibérine). Lors de la présence d’une quantité trop importante d’hormone dans le sang, elles exercent un rétrocontrôle sur leur synthèse en bloquant le signal de production au niveau de l’hypophyse et de l’hypothalamus.

À savoir ! L’iode est un élément essentiel à la production des hormones thyroïdiennes par la thyroïde. Un apport régulier, grâce à l’alimentation (fruits de mer, poissons, sel iodé), est nécessaire au bon fonctionnement de la glande.

Qu’est-ce qu’un cancer de la thyroïde ?

cancer-thyroide-diagnosticLe cancer de la thyroïde est caractérisé par une multiplication anormale de cellules cancéreuses dans la glande thyroïde. Chez un patient atteint de ce cancer, les cellules sont désordonnées et ne meurent plus : elles forment une masse cellulaire, on parle de tumeur.

On distingue plusieurs types de cancers de la thyroïde.

  1. Type folliculaire

    Ce type de cancer de la thyroïde est largement majoritaire puisqu’il représente 90% des cas, il est qualifié de « différencié ». Il se développe à partir des cellules folliculaires, autrement dit, les cellules qui constituent la tumeur sont très proches de celles des cellules thyroïdiennes normales. Ce cancer est de très bon pronostic. Au microscope, on distingue deux formes différentes :

    • Papillaire (80 % des cancers de la thyroïde) lorsque la tumeur a une structure arborescente qui rappelle celle d’un arbre ;
    • Vésiculaire lorsque la tumeur prend une forme arrondie. 2% des cancers de la thyroïde se développent également à partir des cellules folliculaires, mais ils sont dits « peu différenciés ». Autrement dit, les cellules qui constituent la tumeur ont perdu les caractéristiques des cellules thyroïdiennes normales. On parle de cancer anaplasique. Ce type de cancer se développe beaucoup plus rapidement que les autres, et se manifeste plus volontiers chez les personnes âgées.
  2. Type médullaire

    Il représente 8 à 9% des cas de cancer de la thyroïde. La tumeur se développe à partir des cellules C. Pour ce type de cancer, il existe une prédisposition génétique. En France, on estime qu’environ 3000 hommes et 7000 femmes sont diagnostiqués chaque année. Les femmes sont effectivement plus concernées que les hommes, particulièrement entre l’âge de 30 et 60 ans.

A noter ! Ce cancer étant de mieux en mieux diagnostiqué, sa fréquence semble donc augmenter dans la population.

Dans la majorité des cas, la cause du cancer est inconnue. Une seule cause est reconnue dans ce type de cancer : l’exposition aux radiations. Par exemple, l’exposition à des rayonnements ionisants (examens irradiants répétés, radiothérapie) ou à des rayonnements nucléaires (essais nucléaires proches).

De plus, deux facteurs favorisants existent : des prédispositions génétiques ou une carence prolongée en iode.

Symptômes, diagnostic et traitement

Quels symptômes ?

cancer-thyroide-examen-medicalLe cancer de la thyroïde ne provoque pas de symptômes particuliers. Il est généralement découvert fortuitement à l’occasion d’un examen clinique, d’une échographie, d’une intervention pour un autre motif, du suivi d’un goitre (volume de la thyroïde augmenté) ou d’un nodule de la thyroïde déjà connus.

Dans les rares cas où des symptômes existent, ils se manifestent par :

  • L’apparition d’un nodule au niveau de la thyroïde ;
  • Une augmentation rapide du volume d’un goitre ou nodule déjà existant ;
  • L’apparition d’un ganglion au niveau du cou ;
  • Des troubles de la voix ;
  • Des difficultés à déglutir et/ou à respirer.

 

A noter ! Le cancer médullaire de la thyroïde, c’est-à-dire la forme familiale, implique une élévation du taux de calcitonine (hormone sécrétée par les cellules C de la thyroïde pour favoriser l’élimination du calcium et du phosphore de l’organisme) dans le sang. Ainsi, les personnes à risque bénéficient d’une surveillance régulière de ce paramètre.

Quel diagnostic ?

A l’occasion d’une consultation, le médecin interroge son patient sur divers points : ses antécédents médicaux de la thyroïde, l’existence d’une éventuelle irradiation ou d’une carence en iode, la présence d’autres pathologies et ses symptômes. Un examen clinique complet est ensuite réalisé avec palpation de la thyroïde et recherche de ganglions au niveau du cou.

Pour confirmer son diagnostic, le médecin prescrit des examens complémentaires :

    • Des analyses sanguines afin de repérer un éventuel dysfonctionnement de la thyroïde. La Thyréostimuline ou TSH est dosée. Un taux anormalement bas de cette dernière indique une hyperthyroïdie, tandis qu’un taux anormalement élevé indique une hypothyroïdie. Les hormones thyroïdiennes peuvent également être dosées en complément ;
    • Un dosage de la calcitonine et un bilan phosphocalcique si le médecin suspecte un cancer médullaire de la thyroïde ;
    • Une échographie de la thyroïde et du cou ;
    • Une cytoponction, autrement dit un prélèvement indolore de cellules du nodule afin de les analyser au microscope. Cette analyse dite anatomopathologique permet de préciser le type de cancer thyroïdien.

D’autres examens peuvent parfois être nécessaires : scintigraphie thyroïdienne, IRM, scanner, etc.

Quel traitement ?

La prise en charge d’un cancer de la thyroïde dépend du type de cancer, de ses caractéristiques et de l’état de santé du patient. Plusieurs traitements sont envisageables : chirurgie, radiothérapie ou chimiothérapie.

Le premier traitement est l’intervention chirurgicale. C’est la thyroïdectomie totale, la totalité de la glande thyroïde est retirée voire certains ganglions lymphatiques. Les suites opératoires sont bonnes, quelques symptômes peuvent survenir : fatigue, gène pour avaler, enrouement ou enraidissement du cou.

Dans certains cas, l’intervention chirurgicale peut être complétée par un traitement par voie orale à l’iode radioactif. Il permet de détruire les potentielles cellules thyroïdiennes restantes. Pour ce traitement, le patient est hospitalisé pendant quelques jours.

A noter ! La radiothérapie externe est quant à elle peu prescrite pour ce type de cancer. De même, la chimiothérapie est peu utilisée dans les cancers de la thyroïde, sauf en cas de cancer anaplasique ou lorsque le cancer ne répond pas aux autres traitements.

Après le retrait de la glande thyroïde, un traitement hormonal est mis en place dans le but de compenser l’absence de sécrétion naturelle d’hormones thyroïdiennes. Ce sont des hormones thyroïdiennes de synthèse (lévothyroxine) à prendre à vie.

Charline D., Docteur en pharmacie

– Cancers de la thyroïde. LE MANUEL MSD. Consulté le 6 avril 2020.
– Cancer de la thyroïde. AMELI. Consulté le 6 avril 2020.