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Le cancer de la thyroïde est caractérisé par une multiplication anormale des cellules de la glande thyroïde. On distingue plusieurs types de cancer (papillaire, vésiculaire, médullaire ou folliculaire) dont les causes sont généralement inconnues. Le cancer de la thyroïde est rare, et de bon pronostic (environ 90% des patients sont guéris). Le diagnostic est confirmé par des examens d’imagerie et des analyses biologiques. Le traitement repose sur l’ ablation de la thyroïde associée à un traitement iodé.

Définition et types de cancers de la thyroïde

Qu’est-ce que la thyroïde ?

La thyroïde est un petit organe ou glande (moins de 30 grammes) située à l’avant du cou contre la trachée. Elle a la forme d’un papillon dont chaque aile constitue un lobe.

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Son rôle est de produire des hormones thyroïdiennes (thyroxine ou tétra-iodothyronine ou T4 et tri-iodothyronine ou T3) impliquées dans diverses fonctions physiologiques, exercent une activité stimulatricesur l’ensemble de l’organisme. La plupart des tissus vont avoir un fonctionnement accéléré. Elles sont également indispensables pour la croissance et le développement du squelette et du système nerveux. Les hormones thyroïdiennes sont importantes et interviennent dans :

  • La régulation du métabolisme cellulaire ;
  • Le contrôle de l’énergie musculaire ;
  • Le contrôle de la température corporelle ;
  • L’humeur ;
  • Le rythme cardiaque ;
  • Le transit intestinal ;
  • L’utilisation des éléments apportés par l’alimentation ;
  • La croissance chez l’enfant.

La sécrétion de telles hormones est commandée via l’hormone TSH (Thyréostimuline) par l’hypophyse qui est une petite glande située à la base du cerveau, recevant elle-même des ordres de l’hypothalamus (région située au cœur du cerveau) via l’hormone TRH (Thyréolibérine). Lors de la présence d’une quantité trop importante d’hormone dans le sang, elles exercent un rétrocontrôle sur leur synthèse en bloquant le signal de production au niveau de l’hypophyse et de l’hypothalamus.

À savoir ! L’iode est un élément essentiel à la production des hormones thyroïdiennes par la thyroïde. Un apport régulier, grâce à l’alimentation (fruits de mer, poissons, sel iodé), est nécessaire au bon fonctionnement de la glande.

Qu’est-ce qu’un cancer de la thyroïde ?

cancer-thyroide-diagnosticLe cancer de la thyroïde est caractérisé par une multiplication anormale de cellules cancéreuses dans la glande thyroïde. Chez un patient atteint de ce cancer, les cellules sont désordonnées et ne meurent plus : elles forment une masse cellulaire, on parle de tumeur.

On distingue plusieurs types de cancers de la thyroïde.

  • Type folliculaire

Ce type de cancer de la thyroïde est largement majoritaire puisqu’il représente 90% des cas, il est qualifié de « différencié ». Il se développe à partir des cellules folliculaires, autrement dit, les cellules qui constituent la tumeur sont très proches de celles des cellules thyroïdiennes normales. Ce cancer est de très bon pronostic. Au microscope, on distingue deux formes différentes :

  • Papillaire (80 % des cancers de la thyroïde) lorsque la tumeur a une structure arborescente qui rappelle celle d’un arbre ;
  • Vésiculaire lorsque la tumeur prend une forme arrondie. 2% des cancers de la thyroïde se développent également à partir des cellules folliculaires, mais ils sont dits « peu différenciés ». Autrement dit, les cellules qui constituent la tumeur ont perdu les caractéristiques des cellules thyroïdiennes normales. On parle de cancer anaplasique. Ce type de cancer se développe beaucoup plus rapidement que les autres, et se manifeste plus volontiers chez les personnes âgées.

    • Type médullaire

Il représente 8 à 9% des cas de cancer de la thyroïde. La tumeur se développe à partir des cellules C. Pour ce type de cancer, il existe une prédisposition génétique. En France, on estime qu’environ 3000 hommes et 7000 femmes sont diagnostiqués chaque année. Les femmes sont effectivement plus concernées que les hommes, particulièrement entre l’âge de 30 et 60 ans.

A noter ! Ce cancer étant de mieux en mieux diagnostiqué, sa fréquence semble donc augmenter dans la population.

Dans la majorité des cas, la cause du cancer est inconnue. Une seule cause est reconnue dans ce type de cancer : l’exposition aux radiations. Par exemple, l’exposition à des rayonnements ionisants (examens irradiants répétés, radiothérapie) ou à des rayonnements nucléaires (essais nucléaires proches).

De plus, deux facteurs favorisants existent : des prédispositions génétiques ou une carence prolongée en iode.