emphysème pulmonaire : affection des alvéoles pulmonaires, augmentation du volume jusqu'à destruction de la paroi

Un emphysème pulmonaire, ou emphysème, est une affection des alvéoles pulmonaires, les petits sacs constituant les poumons et permettant les échanges gazeux lors de la respiration. Elle se traduit par une augmentation du volume des alvéoles jusqu’à la destruction de leur paroi élastique. Cette pathologie est à l’origine de difficultés respiratoires. Sa principale cause est le tabac. L’emphysème est incurable, cependant une prise en charge adaptée permet de ralentir la progression de la maladie et de prévenir les complications.

Définition et symptômes

Rappels anatomiques

L’appareil respiratoire est constitué des voies nasales, de la trachée et des deux poumons. Le rôle de ces derniers est de fournir de l’oxygène à notre organisme, tout en évacuant le dioxyde de carbone. Ils sont localisés dans la poitrine de part et d’autre du cœur.

Un poumon est divisé en plusieurs lobes, séparés les uns des autres par des cloisons appelées scissures. On compte deux lobes pour le poumon droit et trois pour le gauche. Chaque lobe contient les bronches, elles même constituées d’alvéoles (petites poches) reliées entre elles par les bronchioles. Les bronches sont connectées à la trachée.

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Au cours de la respiration, l’air arrive donc par la trachée, passe dans les bronches puis les bronchioles et enfin les alvéoles. Une fois dans les alvéoles, le dioxygène contenu dans l’air inspiré traverse leur paroi pour aller dans le sang et être distribué à tout l’organisme. Dans le sens inverse, c’est le dioxyde de carbone qui circule, évacué par les cellules de l’organisme, il repasse via les alvéoles puis les bronches pour s’échapper de la trachée puis la bouche et le nez. On parle alors d’expiration.

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Qu’est-ce qu’un emphysème pulmonaire ?

Un emphysème pulmonaire est une affection caractérisée par une augmentation du volume ou une dilatation des alvéoles pulmonaires aboutissant à la destruction de leur paroi.

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À savoir ! Les alvéoles pulmonaires sont des sacs localisés à l’extrémité des bronchioles dont la paroi fine et perméable permet les échanges gazeux entre le sang et l’air.

En cas d’emphysème, les alvéoles se dilatent de manière progressive, et ne parviennent plus à fonctionner correctement. En effet, lors de l’expiration, les alvéoles sont dans l’incapacité de se vider totalement de l’air qu’elles contiennent. La quantité d’oxygène envoyée à l’organisme réduit, et la respiration devient difficile.

Un emphysème pulmonaire peut avoir diverses causes. Il survient généralement après une inflammation chronique des poumons et des bronches : bronchite chronique, BPCO (Bronchite chronique obstructive). Ces pathologies sont elles mêmes consécutives au tabagisme. En effet, l’inflammation est à l’origine d’un afflux de globules blancs chargés en élastase, une enzyme responsable de la destruction de l’élastine des alvéoles. Or, c’est l’élastine qui confère à la paroi des alvéoles pulmonaires l’élasticité indispensable à leur bon fonctionnement.

À noter ! Une maladie génétique rare liée à un déficit en alpha-1-antitrypsine (substance luttant contre la destruction de l’élastine au niveau des alvéoles) est responsable d’environ 3% des cas d’emphysème. On parle dans ce cas, d’emphysème « juvénile », car il survient généralement dans la quarantaine.

On distingue plusieurs types d’emphysème :

  • Panlobulaire lorsqu’il détruit les alvéoles et les vaisseaux sanguins environnant. Il est lié au vieillissement pulmonaire, et survient chez le sujet âgé ;
  • Centrolobulaire lorsqu’il n’y a que les alvéoles qui sont impactées. Ce type d’emphysème est une complication de la BPCO, et donc d’un tabagisme ;
  • Paralésionel quand l’emphysème se développe au niveau d’une cicatrice témoignant d’une ancienne pathologie pulmonaire comme la tuberculose, par exemple.

Quels symptômes ?

Un emphysème pulmonaire se traduit par des difficultés respiratoires, parfois invalidantes.

Divers symptômes peuvent traduire l’atteinte pulmonaire provoquée par un emphysème :

  • Dyspnée (sensation de manque d’air) qui évolue vers un essoufflement au moindre effort, ce qui limite toute activité ;
  • Oppression thoracique ;
  • Fatigue ;
  • Toux chronique ;
  • Pâleur ;
  • Respiration rapide et incomplète ;
  • Expiration prolongée.

Lorsque l’emphysème s’aggrave, d’autres symptômes caractéristiques apparaissent :

  • Coloration bleue (ou cyanose) des lèvres due au manque d’oxygène ;
  • Sifflements ou « râles bronchiques » perceptible à l’auscultation ;
  • Distension thoracique visible sur une radiographie thoracique. Le thorax prend la forme d’un entonnoir du fait du blocage des muscles respiratoires pendant l’inspiration.

La principale complication est l’insuffisance respiratoire chronique, qui engendre rapidement une insuffisance cardiaque également.