Image de synthèse représentant un cancer du larynx

Un cancer du larynx désigne une tumeur cancéreuse présente au niveau du larynx. Avec plus de 3000 nouveaux cas par an en France, majoritairement des hommes, ce cancer est fréquent. Dans la plupart des cas, le tabac et l’alcool sont en cause. Tout signe anormal comme une toux, un enrouement ou des douleurs durant plus de 3 semaines doivent amener à consulter. En cas de suspicion de cancer, le diagnostic repose sur une laryngoscopie associée à des biopsies si nécessaire. Le traitement peut être chirurgical et/ou radiothérapique et/ou chimiothérapique.

Définition et anatomie

Qu’est-ce que le larynx ?

Le larynx appartient aux voies respiratoires. Il est localisé juste en dessous du pharynx, et délimite l’entrée de la trachée. Il est constitué de cartilage, de muscles et de muqueuses. Il abrite également les cordes vocales.
Illustration des rappels anatomiques de la partie respiratoire : larynx

Le larynx est composé de trois parties :

  • L’étage sus-glottique qui comme son nom l’indique est situé au-dessus de la glotte. Il comprend divers types de tissus, notamment des muscles, et se termine par l’épiglotte ;
  • L’étage glottique au milieu du larynx qui contient les cordes vocales ;
  • L’étage sous-glottique, en dessous de la glotte, entre les cordes vocales et la trachée.

Anatomie du larynx
Les deux fonctions principales du larynx sont de bloquer le passage des aliments vers la trachée lors de la déglutition, et de produire des sons.

Prévention des fausses routes

L’air inhalé par le nez ou la bouche passe par le pharynx, la glotte et la trachée, avant de rejoindre les poumons. Les aliments empruntent également le pharynx. Cependant, pour éviter que les aliments ne fassent fausse route vers la trachée et les poumons à la déglutition, l’épiglotte ferme le passage vers la trachée. Les aliments prennent donc la route de l’œsophage puis de l’estomac.

Phonation

L’air qui passe via le larynx provoque une vibration des cordes vocales, ce qui génère un son. Plus la pression de l’air est importante, plus le son est fort. La sonorité est déterminée par la fréquence des vibrations. Cette dernière dépend de la tension et de la forme des cordes vocales. En général, les hommes ont des cordes vocales plus épaisses et plus longues que les femmes. Par ailleurs, elles bougent moins vite et leur fréquence de vibration est plus basse, ce qui explique que les hommes ont souvent une voix plus grave que les femmes.

Le son formé au niveau du larynx nécessite une transformation afin d’être compréhensible. Ce processus a lieu dans les cavités buccale, nasale et pharyngée qui forme une caisse de résonance. Les dents, les lèvres, les joues, la langue et le palais exerce également un rôme.

Qu’est-ce que le cancer du larynx ?

Le cancer du larynx désigne une tumeur localisée au niveau du larynx. Dans beaucoup de cas, on observe également le développement de métastases, particulièrement au niveau des ganglions lymphatiques du cou.

En réalité, il n’existe pas un cancer du larynx, mais plusieurs. On distingue, en effet, les cancers sous-glottiques (au-dessous les cordes vocales) très rares, glottiques (au niveau des cordes vocales) qui représentent la majorité d’entre eux et sus-glottiques (au-dessus des cordes vocales).

La présence ou non de métastases dépend notamment de la localisation de la tumeur, de sa taille et de sa vitesse d’évolution. Par exemple, une tumeur du larynx localisée au-dessus des cordes vocales a un risque de métastases plus important qu’une tumeur au niveau des cordes vocales ou au-dessous. Cette variation est liée au fait que la région au-dessus des cordes vocales est plus richement vascularisée que le reste du larynx. A un stade avancé de la maladie, les métastases peuvent survenir dans d’autres organes, comme les poumons.

Le cancer du larynx appartient aux cancers de la sphère ORL qui figurent parmi les 10 cancers les plus fréquents. Le plus souvent, le cancer du larynx affecte des hommes de plus de 50 ans. Depuis plusieurs années, la fréquence du cancer du larynx est, cependant, en augmentation chez les femmes.

Dans la plupart des cas, le cancer du larynx est lié à :

  • Un tabagisme ;
  • L’alcool ;
  • L’association de tabac et d’alcool. L’association alcool-tabac causerait deux à trois fois plus de cancers que l’un ou l’autre séparément ;
  • L’inhalation de substances irritantes, par exemple, l’amiante ou certains produits chimiques ;
  • L’exposition à des rayonnements radioactifs ;
  • Une infection virale chronique. L’infection par le HPV (ou papillomavirus) est responsable de verrues génitales. Or, il peut infecter la bouche lors de rapports sexuels buccaux. Certaines souches de ce virus prédisposent au cancer du larynx.