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Une neutropénie est un trouble hématologique caractérisé par un taux anormalement faible de certains globules blancs dans le sang. Ce type d’atteinte expose l’individu qui en souffre à un risque d’infection. La neutropénie peut être innée ou acquise, avec de nombreuses causes possibles (médicamenteuse, auto-immune, etc.). Ce trouble peut être plus ou moins sévère. Dans les cas les plus graves, il peut mettre en jeu le pronostic vital. Le diagnostic d’une neutropénie repose sur un hémogramme (plus précisément une numération de la formule sanguine) et un myélogramme (analyse de la moelle osseuse). Le traitement n’est pas systématique, il dépend de la cause et de la sévérité du trouble.

Définition et symptômes

Qu’est-ce qu’une neutropénie ?

neutropenie-trouble-hematoUne neutropénie est une diminution dans le sang du nombre de polynucléaires neutrophiles par rapport à la normale.

Les polynucléaires neutrophiles, aussi appelés simplement neutrophiles, sont un type de globules blancs qui constituent la principale défense de l’organisme contre les infections bactériennes, et certaines infections fongiques. Ils représentent 45 à 75% de la totalité des globules blancs circulants dans le sang. Sans neutrophiles, l’organisme est en difficulté pour contrôler des infections potentiellement mortelles.

La limite inférieure du taux de neutrophiles est fixée à 1 500 cellules par microlitre de sang. En dessous de cette limite, le risque infectieux augmente.

On distingue divers degrés de sévérité de neutropénie :

  • Légère lorsque le nombre de neutrophiles est compris entre 1 000 et 1 500 par microlitre de sang ;
  • Modérée, entre 1000 et 500 ;
  • Sévère dès que le taux de neutrophiles est inférieur à 500. A ce niveau, le risque de développer une infection est très important.

Même des bactéries qui vivent habituellement dans la bouche et les intestins sans nuire peuvent provoquer une infection.

A savoir ! On parle d’agranulocytose en cas d’absence totale de neutrophiles. Cet état représente une urgence vitale en raison du risque infectieux. Le patient doit être hospitalisé dans les plus brefs délais.

Une neutropénie peut avoir diverses origines. On distingue deux grands types de causes majeures :

  • L’utilisation et la destruction des neutrophiles sont supérieures à leur production dans la moelle osseuse. Beaucoup de troubles entraînent ce type de neutropénie : des infections bactériennes, certains troubles allergiques, certains médicaments, des maladies auto-immunes ;
  • La production est réduite, par exemple en cas de cancer, d’infection virale (par exemple la grippe), d’infection bactérienne (comme la tuberculose), de myélofibrose, de carence en vitamines B12 ou en vitamines B9. Ce type de neutropénie peut aussi se manifester chez les patients dont la moelle osseuse a été irradiée par radiothérapie, avec certaines chimiothérapie ou certains toxiques (insecticides). L’anémie aplasique, une maladie au cours de laquelle la moelle osseuse arrête sa production de cellules sanguines est une autre cause de neutropénies. Enfin, la neutropénie congénitale sévère (une pathologie héréditaire rare au cours de laquelle les neutrophiles ne parviennent jamais à maturité) est également une cause de neutropénie.

Quels symptômes ?

Une neutropénie peut se manifester brutalement (c’est-à-dire en quelques heures voire jours) ou progressivement.

Ce type d’anomalie hématologique ne provoque aucun symptôme caractéristique. Elle est alors souvent découverte lorsqu’une infection survient.

L’infection se traduit souvent par la présence de fièvre et d’ulcérations douloureuses au niveau de la bouche ou de la région anale.

Lorsque l’origine est médicamenteuse, les patients peuvent se plaindre de fièvre, d’une éruption cutanée et d’un gonflement des ganglions lymphatiques.

En cas de neutropénie sévère, les infections les plus fréquentes sont : la cellulite (infection bactérienne localisée au tissu cutané et sous cutané), la furonculose (abcès cutanés provoqués par des staphylocoques), la pneumonie et la septicémie.

A noter ! Certains patients ayant une neutropénie chronique bénigne (avec un nombre de neutrophiles inférieurs à 200) ont rarement des infections graves.